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La haute montagne du Rwanda offre un environnement idéal pour la culture du thé. En fait, les exportations rapportent maintenant 15% des recettes d'exportation du pays. Et le Rwanda souhaite développer l'industrie, à la fois en quantité et en mettant davantage l'accent sur la qualité.

Mais la hausse des températures et des pluies imprévisibles menacent la production de thé dans le pays. Ces dernières années, les précipitations ont beaucoup varié: il en résulte une bonne récolte de thé certaines années et une récolte médiocre d’autres. Ces récoltes irrégulières rendent la planification difficile pour les agriculteurs et les usines. Le risque accru d'inondations et de glissements de terrain constitue également une menace.

Au cours des quatre dernières décennies, la température moyenne du Rwanda a augmenté d’environ 1, 2 ° C, ce qui est plus rapide que l’augmentation moyenne mondiale. À long terme, les zones basses devraient devenir trop chaudes pour être adaptées à un thé de qualité, en particulier avec les variétés et les pratiques agricoles actuelles. La culture du thé - en particulier pour un thé de qualité supérieure et de qualité supérieure - nécessite un climat relativement frais.

Planification des plantations de thé pour les 50 prochaines années

Les changements climatiques créent une plus grande incertitude pour l’industrie rwandaise du thé, selon Paul Watkiss, qui a dirigé un projet pilote visant à «intégrer» le changement climatique dans les industries du thé et du café (l’intégration vise à rassembler des projets de lutte contre le changement climatique et à les intégrer à efforts, y compris dans des domaines tels que l’élaboration de la politique gouvernementale).

Mais avec une bonne planification tenant compte de l’incertitude climatique, le pays peut rester un important producteur de thé à l’exportation, a-t-il déclaré.

Selon Watkiss, les plantations existantes doivent être gérées de manière à mieux résister à la hausse des températures et au risque accru d’inondations et de glissements de terrain.

Les plantations de thé inférieures sont déjà décrites comme «marginales» pour une production de thé de qualité. La hausse des températures réduira la qualité du thé de ces régions à court terme. À long terme, ces zones devraient être trop chaudes pour permettre la culture d'un thé de qualité, compte tenu des variétés et des pratiques agricoles actuelles.

Les futures plantations doivent être planifiées dans des endroits tenant compte du climat plus chaud - comme dans les régions plus hautes et plus froides.

"Les producteurs de thé doivent réfléchir à ces actions dès maintenant, mais aussi aux futurs changements à moyen terme, environ 20 ans, et à plus long terme, jusqu'à 50 ans", a déclaré Watkiss.

Les gros investissements dans les grandes usines mettent en évidence la nécessité de planifier

Le Rwanda envisage de développer son industrie du thé. Trois grandes usines de thé sont déjà en cours de développement par des sociétés internationales, avec un investissement de plus de 100 millions de dollars. Mais les changements climatiques constituent une menace pour ce type d'expansion.

Le climat futur dans lequel ces plantations se développeront sera différent des conditions dans lesquelles elles sont plantées aujourd'hui. Les producteurs doivent planifier dans cette optique s'ils veulent garantir une production de haute qualité.

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Les producteurs de thé doivent commencer à envisager les changements climatiques à long terme lorsqu'ils créent de nouvelles plantations. Il faut parfois cinq ans pour que les nouveaux arbustes mûrissent et plus de dix ans avant que les producteurs ne voient un retour sur investissement. Mais les nouvelles plantations signifient que les producteurs sont liés par leurs décisions d’investissement pendant des décennies, jusqu’à 50 ans ou plus.

Les nouvelles plantations doivent être planifiées en tenant compte de ce climat futur et déplacées dans des zones plus élevées en altitude, où elles auront plus de chances de produire des feuilles de bonne qualité dans plusieurs décennies.

Watkiss collabore avec l’industrie du thé pour s’assurer qu’elle s’étend dans des zones adaptées au type de climat que la région connaîtra au cours des prochaines décennies. Cela signifie inclure un certain nombre de parties prenantes de toute la chaîne de valeur.

"La chaîne d'approvisionnement doit prendre en compte de nombreux éléments différents dans ce processus de planification. Cela implique les grandes entreprises internationales, qui exploitent les usines qui traitent et vendent le thé sur le marché", explique Watkiss.

"Mais cela concerne également les petits agriculteurs, qui dominent la production de thé au Rwanda, qui n'ont pas facilement accès aux informations scientifiques et sont plus vulnérables aux changements climatiques."

Financement du climat

Watkiss estime que cette incertitude climatique ne doit pas être une raison d'inaction ou de réduction des investissements dans le thé dans les pays producteurs de thé d'Afrique de l'Est. Avec le bon type d'information et de planification, l'industrie du thé peut réagir et s'adapter. Le Rwanda a été en mesure de trouver un financement international pour le climat, pour aider à démarrer ce processus. FONERWA, le fonds national pour le climat du pays (le Rwanda est le premier pays africain à mettre en place un tel fonds), aide l'industrie du thé à s'adapter à cet avenir incertain.

Parallèlement à la nécessité d'étendre le thé à des altitudes plus élevées, les agriculteurs devraient envisager d'autres options d'adaptation au climat; comme la culture à l'ombre, le paillage, les variétés de cultures améliorées, l'agriculture de conservation et les variétés de cultures de thé résistantes aux parasites et aux maladies.

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