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Dans la première d'une nouvelle série d'entretiens exclusifs, le professeur Peter van Bladeren, directeur des sciences et de la recherche chez Nestlé, explique à Stephen Daniells que la collaboration est la clé de l'innovation au Centre de recherche Nestlé.

Nestlé est en train de passer d’une société d’alimentation générale à une société de santé, de nutrition et de bien-être. Une telle transformation repose fortement sur la R & D et, avec une dépense annuelle de près de 1 milliard d'euros, le Centre de recherche Nestlé doit transformer les innovations scientifiques en avantages pour le consommateur.

Le centre de recherche et développement de la plus grande entreprise agroalimentaire d’Europe peut-il vraiment porter tout le poids de ce défi sur ses épaules?

Non, explique le professeur van Bladeren, responsable du centre de recherche Nestlé depuis 2002, ce qui explique précisément l’accent mis sur les collaborations externes.

«Nous adorons travailler avec l'extérieur», a déclaré le professeur van Bladeren. Une telle approche a permis aux scientifiques du centre de passer d'inventeurs à des traducteurs.

Le professeur van Bladeren, également président de la plateforme technologique européenne «Food for Life», considère que la collaboration est la clé du succès de Nestlé. Nestlé a trois types de collaboration: un simple travail sous contrat consistant à effectuer des essais cliniques ou des travaux analytiques; un grand nombre de petites collaborations avec des universités et des instituts de recherche; et un nombre limité de grandes alliances. Au total, ces collaborations s'étendent à 140 universités, instituts de recherche et centres médicaux du monde entier.

L’une de ces alliances, la plus importante collaboration entre Nestlé et une université ou un institut de recherche, a été signée en novembre dernier avec l’Institut fédéral de technologie de Suisse pour étudier le rôle de la nutrition dans les fonctions cognitives. La société contribuera jusqu'à 5 millions de francs suisses (3, 1 millions d'euros) chaque année pendant cinq ans.

La possibilité de contrôler la propriété intellectuelle rend les alliances plus attrayantes, a déclaré le professeur van Bladeren. Avec autant d'investissements, l'objectif final est d'obtenir des ingrédients et des avantages exclusifs. La clé du succès de ces alliances consiste toutefois à avoir un véritable "traducteur" en interne.

«Nous essayons de tirer le meilleur de la nature», a déclaré le professeur van Bladeren, soulignant les travaux sur l'amélioration de la biodisponibilité des éléments nutritifs.

Les recherches de Gary Williamson de Nestlé ont utilisé une modification enzymatique de l'hespéridine citronnelle flavonoïde pour modifier la zone d'absorption dans l'intestin et ainsi améliorer la biodisponibilité du polyphénol ( Journal of Nutrition , Vol. 136, p. 404-408).

Pour améliorer la biodisponibilité du lycopène, les chercheurs de Nestlé ont mis au point une forme de lacto-lycopène, donnant à la société une forme brevetable d'un nutriment existant. Le résultat est le complément au lycopène innéov de Nestlé pour la santé et la beauté de la peau - le premier et unique procédé de la société dans le domaine des compléments alimentaires, produit en collaboration avec L'Oréal.

La collaboration avec Coca-Cola a déjà vu le lancement du produit à base de thé vert Enviga, destiné à la gestion du poids, sur le marché américain, le lancement européen étant prévu pour le mois prochain.

Les collaborations avec les universités ont l'avantage supplémentaire de donner à l'entreprise un premier aperçu des nouveaux talents, aidant ainsi Nestlé à rester en avance sur ses concurrents en matière de recrutement.

Les sept pistes de recherche en nutrition

Le Centre de recherche Nestlé est actif dans sept domaines d’activités bénéfiques pour la santé: la santé immunitaire, la gestion du poids, la santé et la beauté de la peau, la croissance et le développement, le vieillissement en bonne santé, les performances et le confort de la digestion.

Le professeur van Bladeren a notamment déclaré: "Le vieillissement en bonne santé a été et restera un domaine critique."

Les populations occidentales devenant de plus en plus "lourdes" en ce qui concerne l'âge, les critiques ont fait valoir qu'il existe désormais un écart important entre "l'espérance de vie" et "l'espérance de vie en bonne santé". Cet écart met de plus en plus de pression sur le système de santé d'un pays.

«La prévention précoce par l'alimentation peut réduire les énormes dépenses en soins de santé», a-t- il déclaré, soulignant que le vieillissement en bonne santé est une progression naturelle de la nutrition du nourrisson, en passant par la croissance et le développement. Ce domaine est axé sur la mobilité physique, mentale et gastro-intestinale.

L'augmentation du tour de taille, en particulier chez les enfants, constitue un autre fardeau, qui constitue l'un des principaux problèmes de l'industrie alimentaire en général.

«Tout d’abord, il n’existe pas de pilule magique pour la gestion du poids, pas de solution unique de perte de poids», a-t- il déclaré. Le lancement d’Enviga est la preuve que de tels produits ne sont pas à la traîne, mais sont déjà en vente.

De gros projets sont en cours, axés sur le diabète, conséquence majeure de l'obésité et de la satiété.

Evolution d'un mode de pensée

L'évolution vers la nutrition, la santé et le bien-être a également entraîné une transformation de l'approche de planification à long terme de Nestlé, son centre de recherche «reprenant de plus en plus l'approche de l'industrie pharmaceutique en se concentrant sur des« filières »de recherche spécifiques».

En effet, le professeur van Bladeren a déclaré qu'il existait trois pipelines - un pipeline de projets pour chaque catégorie d'entreprise; un pipeline d’ingrédients examinant les macronutriments lipides, protéines, glucides et phytonutriments; et le pipeline de prestations de santé définies. Il existe un important chevauchement entre ces pipelines, a-t-il déclaré.

Les autres acteurs de l'industrie alimentaire suivent ce changement d'approche, a déclaré van Bladeren, mais Nestlé reste «plus avancé que beaucoup d'autres».

Ce serait bien de travailler comme des sociétés pharmaceutiques, a-t-il ajouté, avec des réunions annuelles des investisseurs rendant compte des progrès des projets et des innovations des phases I, II et III, mais la nature de l'industrie alimentaire interdit de telles proclamations, car les innovations restent «trop sensibles».

Alors que l'industrie pharmaceutique peut être relativement ouverte sur ses projets en raison de la nature unique, et donc brevetée, des molécules, l'industrie alimentaire doit travailler avec ce que la nature a fourni.

Dans le futur

Pour le futur, le professeur van Bladeren voit les grandes tendances de consommation déjà établies, avec des produits naturels, sains, nutritifs et frais en tête du secteur.

Toutefois, ces tendances ne représentent que 2, 5 milliards de consommateurs dans le monde qui gagnent plus de 1 500 USD (1 100 €) par an. Qu'en est-il des quatre autres milliards de personnes qui gagnent moins que cela?

Le professeur van Bladeren a déjà lancé le programme PPP (Popularly Positioned Products) pour proposer des produits bon marché mais nutritifs, a indiqué le professeur van Bladeren. Le programme est déjà opérationnel dans le nord-est du Brésil et le défi consiste maintenant à l'étendre et à sensibiliser davantage le secteur.

Nestlé prend cela très au sérieux, le professeur van Bladeren admettant que ces produits consomment «beaucoup de R & D».