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Dans une série d'articles récemment publiés dans la revue Plant Physiology , les chercheurs ont décrit comment deux gènes connus sous les noms de Nax1 et Nax2 - agissent en excluant le sel de différentes parties de la plante: l'un des racines, l'autre des feuilles.

La découverte des deux gènes, qui font l'objet de brevets internationaux, pourrait être importante.

Plus de six pour cent des terres arables du monde sont touchées par la salinité. Les cultures tolérantes au sel pourraient donc fournir aux agriculteurs des revenus pour les assainir, tout en aidant à stabiliser les sols contre l'érosion éolienne et hydrique.

Et avec la pression croissante sur le marché en croissance des biocarburants pour les denrées alimentaires, l'utilisation de toutes les terres disponibles deviendra une considération de plus en plus importante.

Les deux gènes provenaient à l'origine d'un ancêtre du blé, Triticum monococcum, a déclaré le Dr Rana Munns, responsable de l'équipe de recherche de la CSIRO (organisation de recherche scientifique et industrielle du Commonwealth).

Ils ont été croisés à leur insu dans une lignée de blé dur il y a environ 35 ans et ne sont normalement présents dans aucun blé moderne.

Le projet a débuté lorsque l'équipe du CSIRO a utilisé une méthode de sélection extrêmement précise, basée sur sa compréhension de la manière dont les plantes tolèrent le sel, afin d'identifier les variétés de blé capables de supporter une salinité supérieure. Ils étaient particulièrement intéressés par le blé dur à prix élevé, qui est beaucoup plus sensible au sel que le blé panifiable.

Nous avons examiné une centaine de blés durs de la collection australienne de céréales d'hiver à Tamworth, qui contient des dizaines de milliers de types de blé, a déclaré Munns.

Soulignant le fait que la science de la sélection des plantes repose parfois sur un élément de chance, nous avons eu la chance de trouver immédiatement la variété de blé dur avec les gènes anciens, sans quoi nous aurions peut-être cherché pendant des années.

L'équipe a utilisé sa connaissance des deux gènes pour construire des marqueurs moléculaires, qui sont maintenant utilisés dans le programme d'amélioration du blé du CSIRO. Une variété de blé dur aussi tolérante au sel que le blé panifiable est en cours d'essais au champ et pourrait être commercialement disponible dans trois ans.

Des blés durs encore meilleurs sont en développement et le programme a été étendu pour inclure le blé pané.

Le blé panifiable tolère assez bien le sel, mais nous pensons qu'il peut également être amélioré. Notre objectif est de produire à terme des blés capables, comme l'orge, de pousser dans des sols très salins, a déclaré Munns.

Cette avancée est la dernière en date d’un certain nombre de développements visant à mieux garantir l’approvisionnement en produits de base. Le Groupe consultatif pour la recherche agricole internationale (GCRAI), qui s'emploie à réduire la vulnérabilité des pays en développement au changement climatique causé par le réchauffement de la planète, a récemment souligné les travaux en cours sur le développement de céréales résistantes à la chaleur.