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Le marché des préparations pour nourrissons a évolué ces dernières années vers des produits qui reproduisent le plus fidèlement possible la teneur en éléments nutritifs du lait maternel humain. Bien que le message clair soit que le sein est ce qu'il y a de mieux, l'objectif est de s'assurer que les bébés qui, pour une raison quelconque, ne sont pas allaités au sein ne manquent pas des nutriments nécessaires à la croissance et au développement.

Mais dès l'âge de six mois, il est conseillé aux nourrissons d'être plutôt sevrés que de ne consommer que du lait, surtout parce que le lait maternel ne répond pas à leurs besoins en fer et en zinc à ce stade de développement.

Selon Nancy Krebs, MD, professeur de pédiatrie au Centre des sciences de la santé de l'Université du Colorado et ancienne présidente du Comité de la nutrition de l'American Academy of Pediatriacs, les besoins en fer et en zinc du nourrisson plus âgé allaité pourraient être mieux satisfaits foie.

Les mêmes nutriments, a-t-elle dit, ne sont pas fournis dans un régime alimentaire à base de plantes ou sans enrichissement alimentaire ni suppléments nutritifs. Dans un article de synthèse paru dans le Journal of Nutrition du mois de février, le Dr Krebs analyse les possibilités d’augmenter l’apport en zinc grâce à des céréales telles que le maïs, le blé, le riz et les racines.

"Contrairement aux pratiques actuelles dans les pays développés et en développement, les viandes devraient être considérées comme un complément alimentaire précoce pour les nourrissons allaités au sein, afin de fournir des micronutriments essentiels", a conclu le Dr Krebs.

Le même numéro du Journal of Nutrition contient également une revue des découvertes récentes sur la carence en fer et le développement du système nerveux central.

"Les nourrissons risquent de souffrir d'une carence en fer car le lait maternel ou le lait maternisé sont remplacés par des aliments semi-solides pendant le sevrage", a écrit John Beard du Département des sciences de la nutrition de la Pennsylvania State University.

"En fonction du stade de développement au moment de la carence en fer, il peut exister une possibilité d'inverser les effets indésirables, mais le succès des efforts de duplétion peut dépendre du temps."

Le Dr Beard a passé en revue des études précliniques et cliniques visant à identifier les régions du cerveau et les comportements affectés, voire irréversiblement, par une carence en fer au début de la vie chez l'homme, le singe et les rongeurs.

"Ces études inter-espèces indiquent une période vulnérable du développement précoce pouvant entraîner des dommages durables", a-t- il écrit.