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En jonglant avec la structure moléculaire de l'huile de soja, l'équipe de scientifiques a développé une substance riche en acide linoléique conjugué.

Andrew Proctor, professeur de science alimentaire, et l'étudiant diplômé Vishal Jain affirment que des études ont montré que le CLA peut renforcer le système immunitaire.

Les deux scientifiques ont maintenant utilisé l'huile convertie pour produire des croustilles contenant de fortes concentrations d'ALC.

"Il est toujours important d'avoir un régime alimentaire faible en gras et nous ne proposons pas d'augmenter l'apport en matières grasses, mais quelques puces apporteront l'ALC nécessaire", a déclaré Proctor.

"Notre objectif est de développer un aliment populaire offrant des concentrations élevées d'ALC sans augmenter l'apport en graisses saturées.

"Les croustilles conviennent bien à cet objectif. Des études ultérieures pourraient inclure le développement d'huiles et de vinaigrettes à haute teneur en ALC."

Les gras trans, qui se trouvent principalement dans l'huile végétale partiellement hydrogénée, ingrédient commun dans des milliers de produits alimentaires, ont été négativement liés à l'augmentation du taux de cholestérol dans le sang et à la promotion des maladies cardiaques.

Les recherches montrent que lorsque trop de «mauvais» cholestérol circule dans le sang, il peut s'accumuler lentement dans les parois internes des artères qui alimentent le cœur et le cerveau, entraînant ainsi l'athérosclérose.

Mais Proctor a déclaré que leur procédé n’utilise que de l’huile de soja raffinée, ce qui n’introduit pas les risques pour la santé associés aux huiles hydrogénées. Lorsque l’ALC est synthétisé, il en résulte une huile de gras trans bénéfique pour la santé.

La CLA est présente naturellement dans le bœuf et les produits laitiers, mais à des niveaux si bas qu’aucun bénéfice n’est obtenu dans un régime alimentaire sain et normal, a déclaré Proctor. Dans une expérience antérieure, Proctor avait découvert que l’ALC pouvait être synthétisé dans l’huile de soja en l’irradiant avec de la lumière ultraviolette et visible, bien que ce premier procédé ne produise encore que de faibles quantités, semblables à celles présentes dans le bœuf et les produits laitiers.

Proctor et Jain ont expérimenté un instrument qui expose l’huile aux rayons ultraviolets de manière plus uniforme et produit une teneur en CLA nettement plus élevée dans l’huile de soja. L’huile photo-irradiée contient 25% de CLA, a déclaré Proctor. La viande de boeuf et les produits laitiers en contiennent moins de 1%.

Proctor a reçu une subvention de 275 000 USD de l’USDA pour la construction d’une usine pilote qui traitera un plus grand volume de pétrole en moins de temps. Jain travaille sur le projet pour sa thèse de doctorat et espère que l'usine expérimentale sera opérationnelle d'ici la fin du mois de janvier.