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Ce processus expose les aliments à des radiations ionisantes qui tuent les insectes, les moisissures et les bactéries. La technologie, qui peut tuer jusqu'à 99% des agents pathogènes, est considérée par l'industrie comme un moyen de garantir la sécurité alimentaire. Cependant, les préoccupations du public concernant les effets de la technologie sur la santé ont obligé les entreprises alimentaires mondiales à faire face à une législation complexe et à des restrictions lors de la fabrication et de la commercialisation de leurs produits.

Le nouveau rapport, publié vendredi par la société américaine Food & Water Watch, met fin à une semaine de manifestations coordonnées dans le monde entier contre la technologie par des groupes de consommateurs. L’action d’une semaine, destinée à attirer l’attention du public sur l’utilisation de la technologie, est un événement annuel depuis 2003.

Aux États-Unis, en Italie, en France, aux Philippines, en Australie, en Nouvelle-Zélande et au Brésil, des manifestations allant de forums éducatifs à des manifestations ont été organisées, soulignant ce que des organisations telles que Food & Water Watch considèrent comme dangereux les dangers des aliments irradiés et des installations où ils se trouvent. sont irradiés.

L'organisation fait valoir que les consommateurs devraient se méfier des aliments irradiés, affirmant qu'en plus de tuer les agents pathogènes, la technologie épuise également les vitamines et crée de nouveaux produits chimiques dans les aliments qui affectent le goût et l'odorat. Des études ont montré que l'irradiation détruisait la vitamine A, le bêta-carotène et la vitamine C dans les pommes de terre, le jus d'orange et d'autres aliments, a déclaré l'organisation.

"L'irradiation est un pansement, pas un remède", a déclaré Food & Water Watch. "Il s'agit d'une technologie coûteuse qui ne résout pas le problème de la contamination dans l'usine de transformation et peut endommager les aliments. Les consommateurs du monde entier méritent mieux."

Bien que l'irradiation des aliments soit de plus en plus acceptée par les consommateurs aux États-Unis et dans plusieurs autres pays, la technologie a tardé à obtenir un soutien dans de nombreuses régions d'Europe, y compris au Royaume-Uni.

L'UE a suspendu les autorisations d'approbation d'irradiation dans le bloc jusqu'à ce que les États membres parviennent à un consensus sur la sécurité de certaines substances chimiques formées lorsque les aliments sont exposés aux radiations.

Le bloc étudie également la sécurité des "produits radiolytiques", appelés cyclobutanones, qui ont été liés à des dommages génétiques, a affirmé Food & Water Watch, sans citer la source.

Les organisations européennes anti-irradiation ont lancé une campagne visant à maintenir le gel des nouvelles autorisations d’irradiation et à contester les autorisations existantes afin de réduire la quantité de produits alimentaires irradiés en Europe.

L'un de ces groupes d'action est le Collectif français contre l'irradiation des aliments, une coalition d'organisations de consommateurs dans les domaines de l'alimentation, de l'environnement, de l'anti-nucléaire et autres. Le collectif français rédige actuellement un rapport sur la situation mondiale en matière d’irradiation des aliments et envisage de le publier plus tard cette année. Le rapport sera utilisé pour tenter de revigorer le débat sur l'irradiation des aliments en France et en Europe, a déclaré Food & Water Watch.

En France, les entreprises sont autorisées à irradier des herbes, de l'ail, des échalotes, de la caséine, du blanc d'œuf, des crevettes et de la volaille congelés, ainsi que des cuisses de grenouilles et d'autres aliments.

En raison des préoccupations du public, les régulateurs européens surveillent la situation et recourent à une irradiation non déclarée dans les aliments, ce qui rend le public encore plus suspicieux à propos de la technologie. Par exemple, les gouvernements du Royaume-Uni et d'Irlande ont signalé avoir trouvé des produits alimentaires irradiés illégalement en 2006.

Le Royaume-Uni a signalé que la moitié de tous les compléments alimentaires testés étaient entièrement irradiés ou contenaient un ingrédient irradié. Aucun des produits irradiés n'a été étiqueté.

En Irlande, 14 échantillons de nouilles ont été testés positifs pour les ingrédients irradiés. Aucun d'entre eux ont été étiquetés. Tous les produits irradiés ont été retirés de la vente.

Aux États-Unis, environ 50 installations d'irradiation sont utilisées principalement pour les fournitures médicales et autres articles non alimentaires. L'irradiation des aliments est impopulaire auprès des consommateurs du pays, en partie à cause des règles d'étiquetage fédérales, a rapporté l'organisation.

Les États-Unis exigent que tous les aliments irradiés contenant un seul ingrédient et vendus dans les magasins soient étiquetés «traités avec irradiation» et portent le symbole «radura». Cependant, les aliments irradiés servis dans les restaurants, les hôpitaux, les écoles, les maisons de retraite, les crèches et autres établissements ne nécessitent pas d'étiquette.

En août 2005, la Food and Drug Administration (FDA) a légalisé l’irradiation des mollusques et crustacés, y compris les huîtres, les palourdes et les moules.

Les demandes de l'industrie concernant les mollusques et crustacés irradiés - y compris les crevettes, les crabes et les homards - et les aliments prêts à consommer, comme les charcuteries, les salades préemballées, les plats surgelés et les aliments pour bébés, sont toujours en attente.

"Une série d'échecs montre clairement qu'il y a peu de demande d'aliments irradiés aux Etats-Unis", a rapporté l'organisation. "En raison de la faible demande des consommateurs, plusieurs sociétés d'irradiation ont connu des difficultés."

La faillite de SureBeam basée à San Diego en 2004 a été l’échec le plus notable, a noté l’organisation. La faillite a pratiquement mis fin aux ventes de viande irradiée et au ralenti de trois irradiateurs, à Sioux City, dans l’Iowa, près de Chicago et de Los Angeles.

Sadex a acheté les installations de SureBeam à Sioux City et aurait redémarré l’usine. Un autre échec a été la fermeture d'une installation d'irradiation des aliments exploitée par CFC Logistics dans le canton de Milford, en Pennsylvanie, près de Philadelphie.

CFC Logistics, une filiale de Hatfield Quality Meats, a fait face à une vive opposition de la part des résidents locaux préoccupés par la sécurité de l'installation et par les aliments irradiés en général, a rapporté l'organisation.

La centrale au cobalt 60 a dû fermer après un an et demi d’exploitation, en raison de la faible demande en aliments irradiés, en particulier pour le programme de cantines scolaires du département américain de l’agriculture.

Le 29 mai 2003, l'USDA a levé son interdiction du bœuf haché irradié dans les programmes de nutrition fédéraux. En septembre 2004, les écoles avaient le choix d'utiliser du bœuf haché irradié à un coût de 29 à 80 cents de plus par livre que celui du bœuf haché non irradié.

Le choix de servir du bœuf irradié a été laissé aux responsables des écoles locales. Le Nebraska, le Texas et le Minnesota ont fait des demandes de viande de bœuf irradiée au cours de la première année du programme, mais leurs commandes n'ont jamais été exécutées en raison de leur coût plus élevé.

Au cours des trois dernières années scolaires, aucun État n'a commandé de bœuf haché irradié par l'intermédiaire de l'USDA. Une douzaine de districts scolaires, y compris Los Angeles; Washington, DC et Iowa City, Iowa, ont interdit les aliments irradiés, invoquant des problèmes de santé et l'opposition parentale.

À l’automne 2006, l’irradiation des aliments a fait l’objet d’une nouvelle attention de la part des médias américains à la suite de l’épidémie d’E. Coli survenue dans des épinards en Californie. David Corbin, chef de la direction de Sadex, mangeait des épinards contaminés intentionnellement par E. coli puis irradiés.

Sadex est parmi plusieurs sociétés qui ont affirmé que de futures épidémies pourraient être contrôlées en utilisant une irradiation. La FDA a seulement approuvé l'irradiation des fruits et des légumes pour les plantes nuisibles, et non pour la destruction de la contamination par des agents pathogènes.

Pendant ce temps, Pa'ina Hawaii tente de construire un centre d’irradiation des aliments à côté de l’aéroport international d’Honolulu à Oahu. L'usine de traitement utiliserait du cobalt 60 pour irradier des produits destinés à l'exportation.

Les principales sociétés fournissant des services d’irradiation aux États-Unis sont Sadex Corp., Hawaii Pride et Food Technology Services. Sadex a acheté l'irradiateur à faisceau électronique de SureBeam à Sioux City, dans l'Iowa. En Floride, le Food Technology Service irradie les aliments dans son usine de cobalt 60 située à Mulberry. L’ancien partenaire de SureBeam, Hawaii Pride, exploite à Hilo un irradiateur à rayons X pour papayes et autres fruits tropicaux.

À ce jour, environ 50 pays ont approuvé environ 60 produits à irradier. Les États-Unis, l’Afrique du Sud, les Pays-Bas, la Thaïlande et la France figurent parmi les premiers pays à adopter cette technologie.

L’Organisation mondiale de la santé, l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture et le Codex Alimentarius, organisme international de normalisation, ont reconnu que cette méthode était sans danger pour les aliments et la santé.

La Division des techniques nucléaires dans l'agriculture de la Division des techniques nucléaires de l'agriculture et de l'Agence internationale de l'énergie atomique (FAO) travaille actuellement à l'harmonisation de la réglementation en matière d'irradiation dans le monde. L’objectif ultime est que les pays membres se conforment aux nouvelles normes en matière d’étiquetage et de traitement applicables par l’Organisation mondiale du commerce.

Un rapport scientifique publié en 1992 par l'Organisation mondiale de la santé indiquait que l'irradiation ne présentait aucun risque pour la santé humaine.

L’International Irradiation Association (iiA) est une organisation financée par l’industrie qui s’emploie également à harmoniser les réglementations à l’échelle mondiale et à développer de nouvelles utilisations des technologies de radiation.

Les membres comprennent les fournisseurs de services d'irradiation, les fournisseurs d'installations et d'équipements d'irradiation, les consultants, les fournisseurs d'articles tels que les dosimètres et les utilisateurs des services d'irradiation. En mars 2006, l'iiA comptait 38 sociétés membres dans 16 pays.

Entre-temps, le Conseil international sur l'irradiation des aliments (ICFI) est une nouvelle organisation non gouvernementale internationale qui promeut l'irradiation auprès des autorités de réglementation, des industries alimentaires et nucléaires et des professionnels de la santé du monde entier.

Il a remplacé le Groupe consultatif international sur l'irradiation des aliments, qui a été pendant de nombreuses années la principale organisation industrielle et gouvernementale chargée de conseiller l'Organisation mondiale de la Santé, l'AIEA et la FAO sur la recherche, la politique et le plaidoyer en matière d'irradiation.

Il a également informé la Commission du Codex Alimentarius qui, en 2003, avait suivi la recommandation du groupe d'autoriser l'irradiation de tout aliment à n'importe quelle dose, quelle que soit sa valeur, indique le rapport de Food & Water Watch.

À l'heure actuelle, les réglementations sur l'irradiation des aliments dans l'Union européenne ne sont pas totalement harmonisées. La directive 1999/2 / CE établit un cadre pour le contrôle des aliments irradiés, leur étiquetage et leur importation, tandis que la directive 1999/3 établit une liste positive initiale d’aliments pouvant être irradiés et faisant l’objet d’un libre échange entre États membres.