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"La réintroduction du gène fonctionnel de l'espèce sauvage dans les variétés de blé commerciales pourrait accroître la valeur nutritionnelle d'une grande partie de nos variétés de blé cultivées actuelles", a déclaré le professeur Jorge Dubcovsky, chercheur principal à l'Université de Californie, Davis.

Selon l'Organisation mondiale de la santé, plus de deux milliards de personnes seraient carencées en zinc et en fer et plus de 160 millions d'enfants de moins de cinq ans n'ont pas suffisamment de protéines.

Le développement et la commercialisation de ce blé riche en nutriments pourraient donc déboucher sur une gamme de produits de boulangerie fonctionnels aux profils nutritionnels améliorés.

L'étude porte principalement sur le gène GPC-B1, appelé ainsi pour son effet sur la teneur en protéines du grain, qui s'est révélé non fonctionnel dans toutes les variétés de pâtes cultivées et de blé tendre analysées par les chercheurs. Ceci suggère que la fonctionnalité du gène a été perdue lors de la domestication du blé.

Pour vérifier si le gène est responsable de l’accélération de la maturité du grain et de l’augmentation du contenu en protéines et en micronutriments, les chercheurs ont utilisé une technique appelée interférence ARN pour créer des lignées de blé génétiquement modifiées contenant moins de gènes GPC.

Les chercheurs rapportent dans le nouveau numéro de Science que les plantes expérimentales transgéniques présentaient des niveaux de protéines (30%), de zinc (36%) et de fer (38%) considérablement réduits, par rapport aux témoins non transgéniques.

"Les résultats ont été spectaculaires", a déclaré Dubcovsky. "Les grains des plantes génétiquement modifiées ont mûri plusieurs semaines plus tard que les plantes témoins et ont montré 30% de protéines de grain, de zinc et de fer en moins, sans différence de taille de grain. Cette expérience a confirmé que ce gène unique était responsable de tous ces changements."

Après avoir démontré que ce gène était à l’origine de la maturation accélérée et de l’augmentation du contenu en protéines, en zinc et en fer, Dubcovsky et ses collaborateurs du projet agricole coordonné pour le blé s’emploient maintenant à introduire le gène GPC-B1 dans des variétés de blé américaines à l’aide d’une technique de sélection rapide appelée Marker. Sélection assistée.

Les nouvelles variétés, produites selon des méthodes conventionnelles plutôt que transgéniques, utilisaient du blé sauvage ( Triticum turgidum ssp. Dicoccoides ), ancêtre du blé cultivé de pâtes alimentaires ( T. turgidum ssp. Durum ).

Plusieurs programmes de sélection auraient déjà utilisé le gène GPC-B1 pour développer des lignées de sélection d'élite, qui sont sur le point d'être publiées en tant que nouvelles variétés de blé.

Les obtenteurs testent actuellement ces variétés dans différents environnements afin de déterminer si l'introduction de GPC-B1 avait des impacts négatifs sur des facteurs tels que le rendement et la qualité, et les chercheurs espèrent que ceux-ci se traduiront bientôt par des produits alimentaires à valeur nutritionnelle améliorée.

Et les préoccupations liées aux cultures transgéniques ne sont pas valables avec la nouvelle variété de blé, car: "Les variétés obtenues ne sont pas des organismes génétiquement modifiés, ce qui accélérera probablement leur adoption commerciale", indique un communiqué de l'Université de Californie, Davis.

"Le blé est l'une des principales cultures du monde, fournissant environ un cinquième de toutes les calories consommées par l'homme. Par conséquent, même une légère augmentation de sa valeur nutritionnelle pourrait contribuer à réduire les carences en protéines et en micronutriments essentiels", a déclaré Dubcovsky.