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Une enquête menée par l'association européenne des bioplastiques auprès de ses 66 membres et publiée cette semaine révèle que la demande a déjà atteint le même niveau que l'année dernière, en particulier dans le secteur de l'emballage, le Royaume-Uni en tête.

Au cours des cinq dernières années, les fournisseurs d’emballages ont introduit diverses formes de plastiques biodégradables à base de différentes plantes, principalement du maïs, sur la base de prévisions selon lesquelles les consommateurs et la réglementation en matière de recyclage stimuleront la demande d’emballages écologiques. Certaines entreprises prévoient que le marché augmentera d’environ 20% par an.

En outre, une combinaison de prix et de consommation au détail a conduit de plus en plus de transformateurs à rechercher des produits polymères naturels biodégradables comme alternative au polyéthylène téréphtalate (PET). La montée en flèche des prix du pétrole, composant majeur du PET et des autres plastiques d’emballage, a fait des bioplastiques une alternative compétitive.

"De nombreuses chaînes de magasins à travers l'Europe introduisent le biopackaging en réponse au nombre croissant de consommateurs préoccupés par l'épuisement des ressources fossiles et le changement climatique", a déclaré l'association dans son enquête. "Les entreprises de ce secteur s'attendent à une forte croissance positive en 2007."

L’enquête European Bioplastics couvrait des questions telles que la production, les nouveaux produits, les convertisseurs, le développement des ventes et les faits saillants du marché pour l’année, ainsi que les attentes pour 2007.

Lors d’un examen préliminaire de 2006, l’industrie des bioplastiques a signalé une forte augmentation de la demande. L'intérêt des utilisateurs s'est accru dans tous les secteurs de produits. Dans les emballages de film bioplastique, le début d'une période d'expansion est illustré par la forte croissance.

Les entreprises attribuent cela en grande partie à trois aspects: sensibilisation accrue des consommateurs à l'environnement, entreprises de plus en plus disposées à soutenir activement le développement durable et hausse marquée des prix des matières premières et de l'énergie, a déclaré l'association.

Les bioplastiques sont considérés comme une solution innovante dans diverses industries, a déclaré Harald Kaeb, président de l'association.

"L'utilisation de ressources renouvelables ainsi que la biodégradabilité et la compostabilité de nombreux produits bioplastiques sont devenues des arguments convaincants en matière de vente et d'avantages", a-t- il déclaré. "Le développement technique des caractéristiques spéciales des bioplastiques en matière de matériaux a progressé au point où les bioplastiques acquièrent de plus en plus un avantage concurrentiel. peut être avantageux dans des applications spécifiques, par exemple pour le conditionnement de produits frais. "

La tendance de croissance est plus évidente en Grande-Bretagne, pays pionnier de l’Europe en matière de biopackage. En septembre, une grande chaîne de supermarchés a annoncé qu’elle transformerait plus de 500 lignes de produits en biopackaging. L’objectif est d’économiser 4 000 tonnes de plastiques fossiles par an. D'autres détaillants britanniques envisagent également d'adopter de plus en plus de bioplastiques.

"Le nombre de produits, de producteurs et d'utilisateurs industriels a également augmenté", a déclaré l'association. "En tant que tels, les bioplastiques sont en bonne voie de passer de la présence d'un marché de niche à une introduction plus large à moyen terme."

Actuellement, les bioplastiques représentent moins de 1% du marché européen des plastiques.

Après des phases de développement et d’essai prolongées, les produits bioplastiques sont maintenant adaptés au marché dans des secteurs d’application spécifiques, a noté l’association. Encouragés par une demande en croissance rapide, les fabricants ont continué à développer leurs capacités de production. Cependant, selon l’enquête, pour exploiter le potentiel d’application devenu évident, d’autres investissements importants seront nécessaires dans l’avenir.

"Etant donné le coût élevé et le délai d’au moins deux ans avant la mise en service d’une nouvelle usine, les investisseurs doivent se garder de prendre des décisions fondées sur des critères à court terme", a déclaré l’association. "La question se pose de savoir si des mesures devraient être créées pour soutenir l'introduction sur le marché de produits innovants renouvelables en Europe. Le cadre juridique établi permettait au secteur des énergies renouvelables et des biocarburants de devenir le moteur de la croissance et de l'innovation qu'il est considéré aujourd'hui. Les produits renouvelables ne sont pas dotés de telles mesures au niveau européen. "

Les résultats de l'enquête de l'association indiquent que les entreprises de ce secteur anticipent une forte croissance positive en 2007.

L'année dernière, les emballeurs de produits alimentaires ont vu leurs prix augmenter de 30% à 80% pour les plastiques classiques en raison de la hausse des prix du pétrole. Avec les augmentations, certains produits bioplastiques ont atteint un prix compétitif avec les emballages traditionnels à base d’huile.

Des experts, dont l'Association internationale des polymères biodégradables et les groupes de travail (IBAW) basés à Berlin, estiment que les bioplastiques actuels ont le potentiel de capturer environ 10% du marché actuel des 40 millions de tonnes de plastique en Europe. Ce chiffre comprend les emballages pour produits alimentaires et autres biens de consommation

Dans certains domaines importants, les progrès techniques ont permis aux matériaux bioplastiques d’atteindre la qualité des produits classiques à base d’huile minérale.

D'autres efforts de développement sont concentrés sur les films multicouches aux caractéristiques modifiées, susceptibles par exemple d'améliorer les caractéristiques de barrière des matériaux d'emballage.

"Pour exploiter ce potentiel, des investissements de plusieurs milliards d'euros seront nécessaires, en particulier pour la construction d'usines de fabrication plus grandes", a déclaré IBAW dans un rapport publié plus tôt cette année.

Au cours des dernières années, plusieurs grands fabricants d’emballages ont commercialisé des produits biodégradables.

L'un d'entre eux est Amcor, qui s'est associé à Plantic Technologies pour développer un emballage en plastique souple et biodégradable destiné aux confiseries.

Un autre est NatureWorks basé aux États-Unis, une partie de Cargill. NatureWorks est l’un des principaux moteurs de la tendance des emballages biodégradables avec l’introduction de l’acide polylactique (PLA), un polymère à base de maïs.

La société danoise Danisco, qui a annoncé cette année sa production d’un plastifiant à partir d’huile de ricin durcie et d’acide acétique, fait partie des entreprises associées. Il est incolore, inodore et complètement biodégradable.

La société britannique Stanelco est une autre entreprise en concurrence sur le marché des emballages biodégradables. La société commercialise un emballage alimentaire naturel et biodégradable à base d'amidon, appelé Starpol 2000.

La société allemande BASF a également annoncé son intention de lancer un plastique biodégradable à base de matières premières renouvelables afin de répondre à ce qui, à son avis, constituera une demande croissante pour des emballages respectueux de l'environnement. Le plastique Ecovio de la société est composé à 45% de PLA de NatureWorks. L'autre composant est le plastique biodégradable Ecoflex de BASF, dérivé de la pétrochimie.