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L'Inde a jusqu'à vendredi pour montrer qu'elle est disposée à réduire les droits de douane, ce qui, selon la Commission européenne, constitue une "violation flagrante" des règles de l'Organisation mondiale du commerce (OMC).

En privé, des responsables et des représentants de l'industrie estiment que l'affaire risque fort de passer à la première étape d'un différend à l'OMC, une période de consultation de 60 jours au cours de laquelle les deux parties tenteront de conclure un accord dans les bureaux de l'OMC à Genève.

Cette décision pourrait contraindre l'Inde à réduire ses droits de douane sur les importations de vin et de spiritueux, améliorant ainsi l'accès des entreprises de boissons européennes à ce qu'elles considèrent comme un marché émergent important.

"Aux côtés de la Chine, l'Inde pourrait devenir le plus gros consommateur de vin au monde, même en battant les États-Unis dans les 10 prochaines années", a déclaré à BeverageDaily.com un porte-parole de la Commission européenne.

Les entreprises de spiritueux espèrent également participer à l'action. "L'Inde est un marché émergent clé pour le whisky écossais", a déclaré David Williamson de la Scotch Whisky Association (SWA), qui avait initialement soulevé la question du tarif auprès du Conseil.

Les exportations de whisky écossais à destination de l’Inde ont connu une croissance à deux chiffres, même avec les barrières tarifaires, mais ne représentaient que 1% du marché du whisky de 100 millions de caisses du pays en 2005.

Le tarif douanier de base de l'Inde sur les spiritueux est de 150%, contre environ 10 et 20% sur les autres principaux marchés émergents, la Chine et le Brésil, respectivement.

C'est la taxe additionnelle de l'Inde, qui place de 25 à 150% de plus sur des spiritueux importés sélectionnés, au cœur de son différend avec l'UE. Théoriquement, cette taxe additionnelle sur les importations équilibre le marché en compensant le droit de douane local perçu sur les producteurs nationaux dans les différents États indiens.

Mais les producteurs de boissons européens se sont plaints du fait que la taxe additionnelle à l'importation était beaucoup plus élevée et qu'ils devaient parfois aussi payer des taxes locales.

Des responsables de la Commission européenne ont menacé de signaler l'Inde à l'OMC en juillet, après qu'une enquête approfondie ait révélé de "graves préoccupations" concernant une taxe injuste et discriminatoire sur les importations de vin et de spiritueux en Inde.

La question sera examinée par un groupe spécial de règlement des différends de l'OMC si aucun accord n'est conclu avant ou pendant la période de consultation de 60 jours. Les règles de l'OMC établissent un cadre de quinze mois pour le règlement des différends.

Il semble que le gouvernement indien ait débattu de la question de savoir si la réduction des droits de douane dépendait des préoccupations du Trésor concernant la perte de revenus potentielle.

Les tarifs d'importation élevés n'ont fait qu'inciter davantage de consommateurs indiens à se rendre sur le marché gris illégal, où les spiritueux sont moins chers, ce qui a entraîné une augmentation des pertes pour le gouvernement et un choix dommageable pour les consommateurs, selon Williamson, de la SWA.