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L'encre peut être utilisée par les processeurs afin de rassurer les consommateurs sur le fait que leurs produits sont protégés contre les emballages défectueux et les altérations. Une fois que l'oxygène a pénétré dans un emballage alimentaire, de manière accidentelle ou par altération, l'encre change de couleur, avertissant le consommateur que l'aliment n'est plus sûr à consommer.

Andrew Mills et une équipe de scientifiques de l'Université de Strathclyde à Glasgow ont développé l'encre. Cette "encre intelligente" a été créée à l'aide de nanoparticules sensibles à la lumière, qui ne détectent l'oxygène que lorsqu'elles sont "activées" avec une lumière ultraviolette.

Les emballages de fuites de nourriture ne sont pas rares, a déclaré Mills. Une fois que l'oxygène est absorbé dans la fraîcheur des aliments, il est considérablement réduit, de sorte qu'il peut ne plus être sûr de le manger.

"Notre technologie a le potentiel d'éliminer l'intoxication alimentaire en raison d'un emballage ou d'un conditionnement médiocre", a-t- il déclaré. "Les étiquettes rassureront également les clients sur le fait que les aliments qu'ils nourrissent pour leur famille sont aussi frais et sûrs qu'ils l'ont quitté."

L'encre brevetée pourrait être utilisée sur les étiquettes de tous les types d'aliments, du lait à la viande, en passant par le pain et le café, suggère-t-il. Il est également peu coûteux, ce qui le rend approprié pour une utilisation dans un grand nombre d'étiquettes, a-t-il affirmé.

Selon un rapport de recherche de l'American Chemical Society, l'encre est bleue dans l'air et la lumière ambiante. Lorsqu'elle est irradiée avec une impulsion de lumière ultraviolette, la couleur passe au blanc mais redevient bleue sous une lumière ambiante normale. Dans une atmosphère d'oxygène, l'encre reste incolore après l'impulsion UV.

"Notre document présente le premier exemple d'une approche générique de la détection de gaz chimique dans laquelle l'indicateur est activé par la lumière UV", a déclaré Mills.

La formulation comprend quatre ingrédients courants et peu coûteux: une dispersion aqueuse d'un semi-conducteur (TiO2), un donneur d'électron sacrificiel (triéthanolamine) et des solutions aqueuses d'un colorant indicateur d'oxydoréduction (bleu de méthylène) et d'un polymère d'encapsulation (hydroxyéthylcellulose).

Les particules de TiO2 créent des paires électron-trou lorsqu'elles sont exposées à la lumière UV. Les électrons réduisent le colorant, le blanchissant, et les trous oxydent la triéthanolamine. L'encapsulation en polymère permet au colorant d'être enduit par centrifugation sur du plastique, du métal, du papier ou d'autres surfaces.

"L'encre peut être réutilisée par l'application répétée de rayons ultraviolets. Différents changements de couleurs et de sensibilités sont possibles avec cette technologie.

L'encre pourrait également être utilisée pour indiquer si l'emballage d'origine inséré dans l'atmosphère modifiée a été modifié. Les emballages sous atmosphère modifiée (MAP) sont largement utilisés dans l'industrie alimentaire pour prolonger leur durée de vie. En général, l'air est éliminé de l'espace situé au-dessus des aliments au fur et à mesure de son emballage en nettoyant l'emballage avec un gaz inerte tel que le dioxyde d'ascarbon ou l'azote.