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Une nouvelle coentreprise associant le groupe de céréales français Limagrain et la société australienne de recherche et de développement sur les céréales (GRDC) va investir 12, 5 millions de dollars dans le projet mené par l'organisme de recherche australien CSIRO.

Le CSIRO travaille depuis plusieurs années sur de nouvelles variétés de blé plus saines et a annoncé en mars qu’il avait augmenté les niveaux d’amylose dans une nouvelle variété de 25 à 70% environ. L'amylose, ou l'amidon résistant, prend plus de temps à être digéré par l'organisme et libère donc plus lentement les sucres.

Les recherches suggèrent qu'une libération de sucre plus lente réduit le risque de développer un diabète de type 2, une maladie chronique en augmentation rapide dans le monde entier et alarmant pour les responsables de la santé publique. L'amidon résistant devrait également être bénéfique pour l'intestin et les scientifiques du CSIRO affirment que le nouveau blé jouera un rôle crucial dans la réduction de la survenue du cancer de l'intestin.

Cependant, une mise sur le marché dépendra fortement de l'acceptation par le consommateur d'un ingrédient génétiquement modifié. Le Dr Bruce Lee, directeur de l'équipe Food Futures qui a mis au point le nouveau blé, indique qu'il existe des signes d'acceptation croissante.

"Nous voyons des signes, en particulier aux États-Unis, que les choses commencent à changer. Le maïs GM est de plus en plus accepté dans les aliments. Et nous pensons que les avantages pour la santé [du nouveau blé] contribueront à son acceptation", Il a dit à AP-Foodtechnology.com.

Les chercheurs ont testé le blé chez le rat et entament maintenant des essais sur de gros animaux. Outre des essais sur des humains, ils doivent également approfondir leurs recherches sur les performances du blé dans différents types d'aliments à base de céréales. Le blé à haute teneur en amylose pourrait être ajouté sous forme de grains entiers dans les pains, les céréales, les biscuits et autres collations.

De plus, vous passerez du temps à plus de "croisement en arrière" ou au processus par lequel le caractère à haute teneur en amylose est ajouté à différentes variétés mieux adaptées à des climats et à des territoires spécifiques.

Cependant, le Dr Lee espère que tout ce travail sera accompli dans un délai de cinq ans, date à laquelle les consommateurs pourraient être prêts à accepter l’ingrédient.

"Lors de nos recherches sur un autre produit GM, nous avons constaté que les consommateurs sont prêts à accepter ces ingrédients [GM], en particulier s'ils sont nourris de manière indirecte, c.-à-d. Par un aliment pour bétail, et en général s'ils offrent également un bénéfice pour la santé." il a dit.

Une étude réalisée par ACNielsen sur 1400 consommateurs semble corroborer cette conclusion. Elle a révélé que bien que 54% des personnes aient déclaré qu’elles ne seraient probablement pas en mesure de manger des aliments génétiquement modifiés, leur réponse a changé lorsque la question a été posée concernant les aliments génétiquement modifiés disponibles.

Quarante-huit pour cent des personnes interrogées ont déclaré qu'elles consommeraient probablement des aliments emballés contenant une petite quantité d'un ingrédient génétiquement modifié tel que le soja ou le canola génétiquement modifié, et 48% ont déclaré qu'elles consommeraient probablement des huiles de cuisson génétiquement modifiées.

Cependant, le groupe développe également une variété non GM, et affirme qu'il "dispose déjà de tous les outils pour la commercialiser" . L’utilisation de la technologie génétique a permis aux chercheurs de définir les modifications génétiques nécessaires pour augmenter les niveaux d’amylose chez le blé. Grâce à ces connaissances, l’équipe peut sélectionner le blé en utilisant des méthodes conventionnelles.

Cependant, la variété GM sera plus rapide à atteindre et sur le marché et le Dr Lee déclare que ses avantages pour la santé justifient la décision de se concentrer sur celle-ci en premier.

Le nouveau blé sera commercialisé par Limagrain, via sa filiale de biotechnologie Biogemma, en Europe. L'entreprise commune n'a pas encore décidé de la manière dont elle sera commercialisée dans d'autres régions.

Si la stratégie se déroule comme prévu, le blé à haute teneur en amylose pourrait être l’une des premières cultures vivrières génétiquement modifiées offrant un avantage direct aux consommateurs. Les chercheurs affirment que le nouveau blé pourrait également entraîner des économies de coûts pour les entreprises de transformation des produits alimentaires, car ceux-ci pourraient éviter de devoir ajouter davantage de fibres, une étape de plus en plus entreprise par les fabricants d'aliments pour renforcer la valeur nutritionnelle de leurs produits.

"Le développement de variétés de blé à haute teneur en amylose sera également bénéfique pour les agriculteurs", a ajouté Terry Enright, président du GRDC.