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Les produits probiotiques contenant des bactéries utiles trouvées dans l'intestin ont captivé l'imagination du public ces dernières années, mais la majorité des boissons probiotiques appartiennent à la catégorie des produits laitiers.

Selon Euromonitor International, la valeur des «petites bouteilles» probiotiques au cours de la vente au détail a augmenté de 52% en 2004 pour atteindre 28 millions de £, la plus forte croissance ayant été enregistrée sur les principaux marchés européens.

Alors que le marché devient de plus en plus encombré, les fabricants cherchent à différencier leurs produits de ceux de leurs concurrents. HortResearch pense qu'exploiter les propriétés pré- biotiques des fruits, c'est-à-dire leur capacité à rendre l'environnement intestinal plus favorable aux bactéries saines, pourrait annoncer la prochaine génération de produits de santé intestinale.

Des efforts sont déjà en cours pour développer des boissons aux fruits probiotiques, à Valio, en Finlande, par exemple. Mais le Dr Lesley Stevenson, chef du groupe scientifique pour la santé et l'alimentation chez HortRessearch, estime que les prébiotiques dérivés de fruits vont "améliorer radicalement" la fonctionnalité des boissons pour la santé intestinales.

De plus, encourager la croissance de bactéries saines renforce l’immunité intestinale - l’immunité est un autre domaine de recherche clé de la société.

"Les scientifiques du monde entier commencent à reconnaître et à accepter que les fruits - et en particulier certains composés de fruits spécifiques - présentent un potentiel anti-inflammatoire, antimicrobien et antiviral", a déclaré le Dr Stevenson.

HortResearch a déjà identifié quelques exemples intéressants.

Par exemple, il a été démontré que les polyphénols inhibent l’attachement des salmonelles aux modèles de cellules intestinales;

Certains extraits de pomme inhibent la production de TNF Alpha, un marqueur de l'inflammation, dans les systèmes cellulaires;

Et des recherches sont en cours sur la manière dont les fruits peuvent influer positivement sur la voie génique entre une agression environnementale et une réponse inflammatoire de l'intestin.

Pousser des fruits dans de nouveaux marchés grâce à la science pour le soutenir ne devrait pas engendrer un grand acte de foi, car il porte déjà un «halo santé», basé en grande partie sur son profil antioxydant.

Le Dr Stevenson a déclaré que la combinaison de la sensibilisation actuelle des consommateurs avec des avantages plus généraux pour la santé, des preuves scientifiques de fonctions spécifiques et une distribution ciblée seraient le catalyseur des nouveaux aliments fonctionnels à base de superfruits.

HortResearch dispose de la plus grande base de données de composés de fruits au monde et a développé un certain nombre de nouvelles variétés élevées pour leurs propriétés recherchées, telles que des pommes plus croustillantes et plus savoureuses et un «kiwibre» pratique.

Certains superfruits, tels que les myrtilles, la grenade et l'açaï, sont maintenant utilisés dans leur ensemble dans les jus, les barres et autres aliments - et se révèlent remarquablement populaires.